人类演化——未来照进现实

版次:004    作者:石年绍2021年07月22日

◀《未来人类》 [美]斯考特·所罗门/著 民主与建设出版社 2021年5月出版 定价:60.00元

5月15日,中国天问一号着陆巡视器成功着陆于火星乌托邦平原南部预选着陆区,我国首次火星探测任务着陆火星取得圆满成功,成为中国航天事业发展中又一具有重大意义的里程碑。

太空探索是关乎人类未来的重要研究领域之一,从古至今,人类从未停止过仰望星空。2000多年前的西周时期,古人就曾提出过有关火星的猜想并将之称为“荧惑”,有“荧荧火光,离离乱惑”之意。2012年5月,荷兰“Mars One”研究所更是推出了让志愿者登陆火星、建立人类聚居地的计划,并将于2024年前往火星。科幻电影中所描述的未来似乎不再遥不可及。

假如有一天人类真的登上了火星,他们或许会成为新的人类物种的建立者。如此说是因为隔离是形成新物种的重要机制之一。然而,目前人类种群间的相互连接比历史上任何一个时间点都多,想在现代人类之间创造出隔离状态,需要出现非常重大的改变,比如种群数量的急剧下降或是全球交通网络全面且长期瘫痪,另一种可能性则是脱离我们现在的居住范围——地球。生活在太阳系的另外一颗星球或是其他地方的人类可以在自然选择的作用下,逐步适应当地的环境,实现独立演化。

在其他星球上,物种形成的过程可能比地球上更快些,因为辐射改变DNA,辐射量在可承受范围内的增加会提高我们生殖器官的突变率,以比在地球上更快的速率将多样性引入基因库中。生活在火星和其他星球上的人类,以及我们带过去的任何物种,在加速的自然选择作用下或许可以更快地适应完全不同的物理环境。初代火星移民的总人数很少,意味着遗传漂移和基因冲浪可能在改变地外族群的基因库方面发挥作用。

如果我们可以摆脱灭绝的命运,也许人类长远的未来,就是从名为智人的单一地球物种演化形成一众后代物种,占领如今我们仍在探索的宇宙。《未来人类》的作者在书中这样讲到:看着托马斯小小的脸(作者刚出生的孩子),我好奇在他的基因组出现了多少新的突变以及其中是否存在有益突变。他将过上什么样的生活?他能活着看到人类首次移民到另一颗星球吗?或许他就是移民之一?在这里,在我的臂弯里,就是我与人类未来的连接。”

定居其他星球,演化成为新物种,其实只是对未来人类的众多假设之一。人类演化是否仍在继续?是加速还是减速?人类的最终命运是保持原样,走向灭绝,还是演化成一个新种?对于这些问题,争议与分歧一直存在,同样也是这些问题构成了《未来人类》一书的基础。

为了回答它们,作者阅读了数百篇研究论文,参加研讨会,与从事相关研究的人类学家、生物学家、遗传学家、医生和心理学家们进行交谈,并前去拜访他们的实验室和考察地。作者尝试通过本书向大家展示他所学到的内容,并且清晰解释关于人类演化的未来可以做出哪些预测,而哪些又是我们力所不逮的问题。就此,作者大胆得出结论:未来人类将于今天大不相同。

人类平均寿命的延长、饮食习惯的改变、跨境旅行的盛行、药物和避孕措施的使用,全球性流行疾病的肆虐传播,各种生理现象与行为模式的改变,新兴技术与文化因素都开始加入人类未来的演化历程,我们生活在一个未来与过去相似之处越来越少的时代。

作者之所以写作本书也源于看到许多科学家并不愿对人类这个物种的未来做出预言,然而,我们是否真的对人类演化的方向一无所知?作者认为可以从影响我们祖先的演化力及其发生变化的过程中,了解到关于未来演化的信息。人类的未来都藏在过去走过的路里。